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Les premiers jours de la «pilule de la mémoire»

“Les étudiants qui révisent pour les examens et les patients atteints de troubles cérébraux tels que la maladie d’Alzheimer” pourraient être aidés par une pilule qui pourrait rendre les souvenirs “coller”, a rapporté le Daily Telegraph. Il a dit que les scientifiques qui ont fait des recherches sur l’obésité ont découvert qu’un produit chimique libéré dans le corps lorsque les graisses sont consommées “a amélioré la rétention de la mémoire dans deux tests différents” chez le rat. Le journal a déclaré qu’ils espèrent maintenant développer des médicaments qui “imitent l’effet des aliments riches en graisses afin de stimuler la mémoire”.

Cette recherche est à un stade très précoce. Bien que l’injection de ce produit chimique chez des rats et des souris en bonne santé ait amélioré leur performance dans les tests de mémoire, d’autres études sont nécessaires pour déterminer si le produit chimique joue un rôle similaire chez les humains. Sur la seule base de cette recherche, il est trop tôt pour dire si le BAE ou les médicaments apparentés auraient un effet sur les personnes atteintes de démence ou celles qui étudient pour des examens.

D’où vient l’histoire?

Dr Patrizia Campolongo et des collègues de l’Université de Californie et des centres de recherche en Italie ont effectué cette recherche. L’étude a été financée par l’Institut national du diabète et des maladies digestives et rénales, la Fondation Agilent, l’Institut national de la santé mentale et Ministero Istruzione Università e Ricerca en Italie.

L’étude a été publiée dans la revue scientifique à comité de lecture, Proceedings of the National Academy of Sciences des États-Unis.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Cette étude sur les animaux a étudié les effets d’un produit chimique libéré pendant l’alimentation sur les performances des rats lors de deux tests de mémoire. Le produit chimique, l’oléoyléthanolamide (OEA), est libéré dans le corps lorsque les graisses alimentaires pénètrent dans l’intestin grêle. On sait que l’un des effets ou fonctions de l’OEA est de produire une sensation de plénitude.

Les chercheurs affirment qu’il y aurait un net avantage évolutif pour les animaux à pouvoir se souvenir des informations contextuelles sur les aliments qu’ils ont trouvés, tels que l’emplacement exact et la sécurité de l’accès. Ils voulaient savoir si le mécanisme de l’OEA aurait pu aider les ancêtres des animaux d’aujourd’hui à se rappeler où trouver un accès sûr aux sources de nourriture grasse.

Les chercheurs ont utilisé deux tests de mémoire différents dans leurs expériences. L’un impliquait que les rats soient entraînés à s’associer pour entrer dans un compartiment obscurci avec un stimulus désagréable (un choc électrique). L’autre les a entraînés à nager autour d’un char et à trouver des plateformes submergées pour s’échapper du réservoir (labyrinthe aquatique). Après la formation, les chercheurs ont mesuré combien de temps les rats ont évité d’entrer dans le compartiment obscurci et combien de temps il leur a fallu pour localiser les plates-formes submergées dans le réservoir d’eau.

Les chercheurs ont injecté de l’OEA à certains rats avant l’entraînement ou à différents moments après l’entraînement (immédiatement ou trois heures après), et ils ont examiné si les rats effectuaient différemment les tests de mémoire sur des rats n’ayant pas reçu d’OEA. Ils ont également exploré quelles parties du cerveau pourraient être impliquées dans ces processus en injectant différents médicaments pour bloquer l’activité dans différentes régions du cerveau.

Parce que l’OEA affecte la sensation de plénitude en activant une protéine appelée PPAR-α, les chercheurs ont également examiné si cette voie affectait la mémoire. Ils l’ont fait en déterminant si l’OEA avait un effet sur la mémoire chez les souris qui avaient été modifiées génétiquement pour manquer de PPAR-α.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont constaté que les rats injectés avec OEA immédiatement après l’entraînement avaient une performance améliorée dans les tests de mémoire. L’injection des rats avant l’entraînement a eu un effet modéré, mais leur injection trois heures après l’entraînement n’a eu aucun effet.

Ils ont constaté que l’activité de blocage dans les zones du cerveau appelées le noyau tractus solitarii et le complexe basolatéral de l’amygdale a cessé OEA d’avoir un effet sur la mémoire. Ces zones sont des parties du cerveau profondes dans les lobes temporaux, sont connus pour être impliqués dans le traitement des souvenirs. Les chercheurs ont également constaté que les souris génétiquement modifiées pour ne pas avoir la protéine PPAR-α n’avaient pas de mémoire améliorée en réponse aux injections d’OEA avant la formation, bien que les souris normales l’aient fait.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que l’OEA peut améliorer la consolidation de la mémoire et ont suggéré que les «stratégies pharmacologiques visant à imiter ou amplifier la signalisation de l’OEA […] pourraient offrir de nouvelles possibilités d’intervention thérapeutique dans les troubles cognitifs».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Cette étude donne aux chercheurs une idée du rôle potentiel de l’OEA dans la consolidation des souvenirs chez les mammifères. Cependant, la recherche est à un stade très précoce. Bien que le produit chimique améliore la performance des rats en bonne santé sur un certain nombre de tests de mémoire, d’autres études sont nécessaires pour déterminer si le produit chimique joue un rôle similaire chez les humains et s’il affecte les personnes atteintes de troubles cognitifs tels que la démence.

De plus, comme l’OEA a été injecté dans cette étude, il n’est pas possible de dire si l’augmentation de la consommation d’aliments gras aurait un effet sur la mémoire.